Biocombustibles y ambiente I

Biocombustibles y ambiente – Parte I

En este año, los primeros vuelos regulares impulsados por biocombustibles han tenido lugar. La aerolínea alemana Lufthansa comenzó en Julio a lanzar en su ruta Frankfurt-Hamburg el Airbus 321, del que una de sus turbinas funciona a base de biocombustible. Thomson Airways es otra aerolínea que también hace lo propio; mientras que otras aerolíneas como Virgin Atlantic Airlines, Continental Airlines, Japan Airlines, KLM Royal Dutch Airways e Interjet, han lanzado vuelos de prueba.

El uso de biocombustibles es considerado como una alternativa sustentable a los combustibles fósiles y actualmente su producción es subsidiada y apoyada con esquemas preferenciales de impuestos en algunos países, como el caso de Estados Unidos, donde  existe un mandato que exige que en el 2022 sean utilizados 36 mil millones de galones de biocombustible para el transporte en carretera; Brasil, donde en cada gasolinería debe proveerse de gasool (E25) y etanol puro (E100); así como también los países de la Unión Europea, donde se tiene contemplado que para el 2020 el 20 por ciento de la energía provenga de fuentes renovables.

Sin embargo, el entusiasmo por la adopción de biocombustibles como fuentes de energía ha empezado a enfrentarse a serias controversias con respecto al efecto en los precios de los cultivos destinados para alimento y, en algunos casos, puede presumirse que es la causa de la deforestación de algunas regiones en Malasia, Indonesia y Brasil, contradiciendo al objetivo principal de las “tecnologías verdes”.

Alimento vs energía

Si resulta más conveniente vender parte de la cosecha a un productor de biocombustibles, en lugar de dejarla seguir en la cadena del mercado de alimentos, es de esperarse un alza en los precios de los alimentos. Algo similar es lo que sucede en Estados Unidos, donde los incentivos hacia la industria de biocombustibles han propiciado que aproximadamente el 40 por ciento de la producción de maíz se destine a la producción de biocombustibles; esto se ha visto acompañado por un incremento en los precios del maíz del 73% en el periodo de Junio a Diciembre del 2010, tal como lo registró el Chicago Mercantil Exchange.

El efecto del incremento en el precio del maíz destinado para alimento tiene un impacto directo en sus productos derivados y también indirectamente en los productos provenientes de animales cuyas dietas también están basadas en el maíz. Además, si se toma en cuenta que algunos productores se han decidido por sembrar maíz en lugar de otros cultivos que normalmente producían, la disminución en su producción ocasionaría que el precio de otros cereales se vea también afectado.

No hay que olvidar, sin embargo, que existen otros factores que favorecen el incremento en los precios de los alimentos, como las malas cosechas y los incrementos en el precio de los combustibles (que incrementan el costo del transporte). Es complejo por eso determinar con precisión la magnitud del efecto de la industria de biocombustibles sobre el costo de los alimentos. Pero no hay duda de que dicho efecto existe.

Corta árboles, ¡cuida al ambiente!

El efecto de la producción de biocombustibles en el índice de deforestación es otro aspecto difícil de determinar, principalmente por la escasez y la heterogeneidad de los datos geográficos disponibles. 

Para tener un panorama del problema tomemos en cuenta que una de las fuentes de datos utilizados a nivel global para hacer estimaciones sobre la superficie deforestada es la FAO. Sin embargo, debido a que cada país es responsable de proporcionar la información que le corresponde, los países en vías de desarrollo tienden a recurrir a métodos poco confiables u obsoletos para la obtención de datos. A la vez, se carece de secuencias temporales de datos para algunas regiones. Tampoco resulta fácil obtener información sobre la localización precisa de las fuentes de materia prima de las empresas productoras de biocombustibles, ni sobre la cantidad de producto generado, pues se trata de información de valor comercial.

Existe también un fenómeno -también difícil de estimar- llamado Cambio de Uso de Tierra indirecto (iLUC, indirect Land Usage Change), el cual se presenta cuando se deforesta un área natural para la plantación de cultivos que han sido desplazados de sus plantaciones originales a causa de los cultivos generadores de biocombustibles. El fenómeno puede presentarse cuando, por ejemplo, la demanda por un cultivo desplazado persiste, a pesar de que ahora en el lugar donde antes se plantaban esté creciendo un cultivo destinado a la producción de biocombustibles. Esto ocasiona emisiones de gases de invernadero adicionales, además de la inherente pérdida de áreas naturales. Dependiendo de los modelos seguidos, se estima que el daño debido al iLUC puede ser más grave que el que pueda generar el Cambio de Uso de Tierra directo (es decir, el reemplazo de otros cultivos por cultivos productores de biocombustibles en tierras ya en uso).

Consecuentemente, no es un error afirmar que los biocombustibles tienen o están por tener  un impacto en los índices de deforestación, si no a nivel global -debido a la deficiencia en la calidad de datos disponibles para hacer cualquier afirmación-, al menos sí a nivel local, como en la región de Mato Grosso en Brasil, donde la plantación de soya está desplazando áreas boscosas, y en Indonesia y Malasia, donde la plantación de palma de aceite está asociada directamente con la destrucción de bosques tropicales.

No obstante, las tecnologías alternativas a los biocombustibles de primera generación podrían ayudar a solucionar el panorama previsto…

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