Estudiar en el extranjero: una mirada de cerca

[…] muchos pensábamos que únicamente los genios trabajan en instituciones de prestigio internacional. Mi opinión sobre la gente en estos lugares no ha cambiado: es inteligente, talentosa y sobre todo perseverante; por otro lado, ahora me doy cuenta que afortunadamente he conocido mucha gente con las mismas cualidades en México.

—Porfirio Quintero Cadena, estudiante de doctorado en Caltech

Una carrera en las ciencias implica formar parte de una comunidad que traspasa fronteras. Las colaboraciones internacionales suelen generar publicaciones de mayor impacto, producen mejores enseñantes, y benefician particularmente a los científicos jóvenes. Y para que te des una mejor idea de la magnitud del fenómeno, échale un vistazo a esta visualización del UNESCO Institute for Statistics sobre el flujo global de estudiantes de nivel terciario.

Pero más allá de lo profesional, mudarse a otro país trae profundas consecuencias en las vidas de los estudiantes que se deciden por ello. ¿Quiénes son esos estudiantes que un buen día deciden irse a otro país? ¿Qué los motiva? ¿Cómo cambia su perspectiva de la vida luego de trasladarse a otro entorno cultural? ¿Consideran su estancia en el extranjero como una situación excepcional o como el curso natural de sus carreras?

En synbioMX tuvimos curiosidad por conocer más sobre este tipo de experiencias, a propósito de la reciente apertura de las convocatorias CONACyT para becas al extranjero. Nos acercamos a tres estudiantes mexicanos, quienes ahora mismo están registrados en instituciones de prestigio internacional, para conocer su testimonio. No tuvimos en mente ninguna encuesta formal. No tuvimos ninguna pretención de rigor estadístico. Pero lo que sí tuvimos en mente fue una conversación franca. Quisimos dar un breve vistazo al lado humano de la movilidad internacional.

Así fue que nos acercamos a Lilia Estrada Virrueta (estudiante de licenciatura), Claudia I. Hernández Armenta (estudiante de doctorado) y Porfirio Quintero Cadena (estudiante de doctorado) .


synbioMX: Cuéntanos sobre tu proyecto en unas líneas

LEV: En el INSA Lyon curso una carga de materias completa como un estudiante […] de cuarto año en la carrera de Bioinformática y Modelaje, con posibilidad de que me inviten a cursar el quinto año también y obtener el título de esta universidad. El objetivo de este intercambio es que la Facultad de Ciencias Biológicas y el INSA puedan abrir un programa de doble titulación.

CIHA: Mi proyecto se enfoca en el estudio de las kinasas, enzimas que procesan flujos de información para regular la toma de decisiones celulares, por ejemplo la activación de los genes responsables de la división celular. Molecularmente las kinasas adicionan un grupofostato de manera específica a un set de sustratos que varían en cantidad, pueden ser 10 o 200 proteínas, dicha regulación es contexto específica. En el genoma humano existen  aproximadamente 500 kinasas y mi objetivo es desarrollar y comparar algoritmos matemáticos para predecir su actividad celular, es decir si las kinasas están encendidas o apagadas. Los algoritmos se entrenan con cientos de datos experimentales de fosfoproteómica que cuantifican los cambios de fosforilación en respuesta a la exposición de cultivos celulares a algún fármaco o infecciones bacterianas, entre otras condiciones.

También trabajo desarrollando un predictor de nuevos sustratos de las kinasas, utilizando estrategias de machine learning. La meta global es contribuir a desarrollar herramientas que ayuden a caracterizar la regulación de las kinases en distintos contextos celulares.

PQC: Estudio el proceso de transcripción, la reacción que produce moléculas de ARN mensajero a partir de ADN. Específicamente, estoy tratando de entender por qué la enzima que lleva a cabo esta reacción, presente en todos los seres vivos, es físicamente distinta en muchos de ellos. Uso la levadura como modelo de estudio, y la mayoría de mis experimentos consisten en microscopía de fluorescencia y secuenciación de ácidos nucleicos.

synbioMX: ¿Cómo te enteraste del proyecto o programa de posgrado que cursas/cursaste?

LEV: La UANL ya tenía ese proyecto anteriormente con la Facultad de Ingeniería Mecánica y Eléctrica. Así que se busca abrir ese programa con la Facultad de Ciencias Biológicas y el encargado en el departamento de Internacional de mi facultad me comentó de la existencia de este programa.

CIHA: Por internet, visitando el sitio web del EMBL y la Universidad de Cambridge

PQC: Conocía la institución por reputación, y me informé sobre el programa a través de su página de internet. Además tuve la oportunidad de conocer a dos profesores antes de venir, que me compartieron un punto de vista más íntimo de la Universidad. A mi asesor lo conocí hasta que vine a entrevistar para el programa, y mi proyecto ha ido tomando forma durante mi doctorado.

synbioMX: ¿Te fuiste por doctorado directo o hiciste maestría?

CIHA: Doctorado directo, sin embargo antes curse una especialidad en estadística aplicada.

PQC: Doctorado directo. En EUA es común hacer el doctorado directamente después de la licenciatura; por otro lado, el tiempo típico para hacer un doctorado es de 5 o 6 años.

synbioMX: ¿Porqué decidiste salir del país para hacer tu posgrado?, ¿cuáles fueron tus principales motivaciones?

LEV: Yo quería saber qué programas existían de intercambio a Francia por parte de mi facultad, debido a que ya tenía el idioma y mi sueño era irme de intercambio a Francia desde la preparatoria. Me dijeron que existía un programa donde podía cursar materias de Bioinformática, la cual es un área que me interesa mucho. Entonces era una oportunidad que sentí que me llamaba ya que buscaban a alguien con un perfil parecido al mío y que le gustara la bioinformática. Parecía una oportunidad que tenía mi nombre escrito porque durante el proceso de aplicación no hubo gente que reclamara o que quisiera competir por ese lugar y siento que se acomodó muy bien con mis metas a largo plazo.

CIHA: Una de mis principales motivaciones era aprender cómo se hacía y pensaba la ciencia en un país líder en investigación, quería conocer cómo se trabaja y qué circunstancias permiten desarrollar las fronteras científicas. A nivel personal deseaba salir de mi zona de confort y trabajar en una comunidad diversa culturalmente y científicamente.

PQC: Decidí aplicar a Estados Unidos principalmente por tres razones. La primera, por el prestigio de sus instituciones y la calidad de su ciencia. La segunda es que la aceptación a un programa de doctorado en EUA comúnmente incluye una beca más atractiva que las becas Conacyt, por que no involucra un compromiso después del posgrado y proporciona un salario suficiente para llevar una vida de estudiante cómoda. Por último, las oportunidades laborales para los científicos dentro y fuera de la academia simplemente son mejores en países desarrollados, y hacer un posgrado aquí es una forma de ser un candidato competitivo en ese mercado.

synbioMX: ¿Qué aconsejarías a quien esté buscando un posgrado en el extranjero para fortalecer sus solicitudes de ingreso?

LEV: Primero aconsejaría de planearlo con tiempo, tanto el idioma, como el proceso de aplicación ya que son largos y requieren ciertos costos. A veces piden cierto nivel de inglés (esto también aplica para programas de posgrado) aunque vayas a un país que no habla inglés, entonces hay que prepararse en el idioma del país receptor y en el inglés. He visto que hablar inglés te abre muchas puertas y he conocido gente de distintas nacionalidades que hablan idiomas muy distintos al español y la única forma de comunicación es en inglés.

Otra recomendación es ver qué perfil piden en la universidad a la que se quiere aplicar para también prepararse con tiempo, por ejemplo, si piden tesis o si piden tener ciertos conocimientos, ir preparando ese camino desde la universidad.

CIHA: Ganar experiencia haciendo estancias temporales en laboratorios nacionales o internacionales, asistir a congresos, leer y estudiar para conocer el estado actual del área de su interés, para así identificar los nuevos retos y perseguir construir su formación con las herramientas apropiadas. Creo que la ciencia requiere profesionistas multidisciplinarios, así que es bueno se den el tiempo para aprender temas distintos a su licenciatura. También es de mucha ayuda establecer comunicación con los estudiantes que cursan el programa de su interés, sobre todo para prepararse para las entrevistas. Es esencial investigar con anticipación el programa de su agrado y buscar gente de su confianza para recibir retroalimentación de sus cartas de motivos y su cv. Tanto en su aplicación escrita como en las entrevistas busquen transmitir su pasión y curiosidad por su área de estudio. Y bueno, creo que nunca se está al 100% preparado para el posgrado, así que un buen día simplemente animense y pierdan el miedo al rechazo, que a veces es el mayor obstáculo.

PQC: Para quienes van empezando la licenciatura, pensar y planear temprano puede ser una gran ventaja. Hablando de posgrados en investigación, definitivamente recomiendo involucrarse en laboratorios locales y en programas de verano de investigación nacionales e internacionales. Estas experiencias son frecuentemente secuenciales, por que es fundamental tener experiencia en investigación y cartas de recomendación para tener buenas oportunidades de ser aceptado en programas de verano y posgrado competitivos. Uno puede empezar siendo voluntario en laboratorios locales, después aplicar a programas de verano nacionales, después internacionales y demás. Además que es muy buena idea conocer el trabajo antes de comprometerse a varios años de hacerlo, y estas experiencias son enriquecedoras en lo general.

Creo que también es importante tener en mente que la aplicación a programas académicos competitivos toma tiempo. Es necesario informarse para elegir programas relevantes, prepararse para los exámenes, escribir ensayos de calidad, y darle tiempo a quienes escriben cartas de recomendación. Mostrar interés contactando a profesores por correo electrónico también puede ser muy útil, aunque para que esta estrategia sea efectiva es esencial que el correo, los intereses y el candidato sean apropiados.

Participar en Clubes de Ciencia es una excelente forma de conocer gente familiarizada con este proceso y que está dispuesta a guiar otros estudiantes. Hemos tenido mucho éxito asesorando estudiantes en sus aplicaciones a programas de verano internacionales. En general, ahora me doy cuenta que la asesoría de alguien con experiencia, con relativamente poco esfuerzo de su parte, puede tener un gran impacto en la trayectoria académica de quien va empezando con buena motivación.

synbioMX: ¿Cuáles son la diferencias más grandes que percibes entre los institutos/laboratorios mexicanos y los de tu institución actual?

LEV: No he tenido la oportunidad de trabajar en instituciones mexicanas fuera de mi institución. Tuve la oportunidad de realizar una estancia en UTDallas con la cual puedo hacer la comparación. Hay muchas diferencias, supongo que se ven influenciadas por la cultura, por ejemplo, el uso de batas de laboratorio que no es obligatorio en UTDallas y en México sí. Otra es la forma de llevar los proyectos, en México normalmente estoy bajo la supervisión de alguien, firmas entrada y salida a veces o simplemente se tiene un horario fijo y se aprende mucho de los superiores, tanto de los doctores como de los tesistas y técnicos. En el extranjero me dejaron ser más independiente con el proyecto que tuve, esto tiene ventajas como ir a tu propio ritmo y forzarte a aprender cosas que vas descubriendo, sin embargo, no se siente esa guía tan cercana como en México y no aprendí tantas cosas como me hubiera gustado de mis superiores. Se me quitó ese miedo de que “te dejen solo” en un proyecto.

CIHA: [En mi institución actual se cuenta con mayor] cantidad de estudiantes de posdoctorado en los grupos de investigación, los recursos económicos para la realización de proyectos y la infraestructura, sobre todo el acceso a tecnologías nuevas. También creo que hay más colaboraciones entre los investigadores y hay menos burocracia. Otra cosa que he percibido es que hay planeación y retroalimentación continua para renovarse. Las interacciones laborales son horizontales.

PQC: [En mi institución actual se cuenta con mayor] disponibilidad de recursos e infraestructura para la investigación. Tener acceso prácticamente inmediato a una gran variedad de reactivos, servicios y equipo es una gran ventaja única de los países que invierten seriamente en la ciencia. Creo que esto es posible no solo por la inversión monetaria de las instituciones gubernamentales sino también por la industria que la acompaña y que desarrolla productos que facilitan la investigación.

synbioMX: ¿Cómo ha cambiado tu perspectiva sobre el quehacer científico desde que cursas tu posgrado en el extranjero?

LEV: Hasta ahora han cambiado muchas cosas en mi forma de ver la ciencia. Estoy en una escuela de ingeniería entonces todo tiene aplicación. Conceptos que creía conocer muy bien ahora tenían una fórmula matemática. El romanticismo de conocer procesos biológicos a detalle se fue perdiendo y se convertía en números. Me gusta verlo como que tengo lo mejor de dos mundos, por una parte, el conocimiento de un biotecnólogo y por otra, estoy adquiriendo los superpoderes de la programación y las matemáticas para modelar y predecir comportamientos biológicos que antes solo me limitaba a describir. A diferencia de un bioinformático, siento que puedo traducir dichos modelos a explicaciones con sentido biológico con mayor profundidad.  

Mi perspectiva ahora es que no podemos limitarnos a nuestra área, la ciencia es una combinación de formas de ver la naturaleza. El trabajo interdisciplinario es muy importante y creo que es muy enriquecedor juntarte con gente que no es de tu área. A veces es muy difícil quitarte las ideas que se te enseñaron durante la formación, pero romper con esos paradigmas es lo que nos permite ir avanzando. Por ejemplo, ahora hay bacterias diseñadas que pueden realizar tareas sencillas de una computadora o guardar información como si fuera una USB y eso no se puede lograr sin combinar áreas. Además, antes pensaba que saber programar era un punto a favor en el historial curricular pero ahora creo que es una necesidad independientemente del área, ya que estamos en una era donde hay demasiada información para procesar y hay respuestas que pueden responderse procesando esa información, si no sabemos cómo abordarla, nos estamos perdiendo de mucho.

CIHA: Ahora veo la ciencia como una actividad global, que se enriquece con la diversidad cultural y necesita de la misma para enfrentar las desigualdades económicas entre países. Al mismo tiempo me doy cuenta de la necesidad de crear estrategias para motivar que más mujeres participen en la actividad científica. También he visto el impacto positivo de promover colaboraciones internacionales para sobreponerse a las limitaciones de cada lugar. Pienso que también he aprendido a ver cómo se traduce la inversión y los avances de la ciencia en la promoción de la innovación tecnológica para construir el futuro.

PQC: De muchas formas, no todas necesariamente involucradas con estar en el extranjero. Por ejemplo, creo que soy mejor juez de evidencia científica, a veces por que entiendo las posibilidades y limitaciones experimentales, otras por que he aprendido a hacer preguntas y no simplemente aceptar aseveraciones. Otra cara de esta moneda es que a pesar de que como humanidad hemos logrado un progreso tremendo en nuestro entendimiento del universo, me queda claro que siempre hay mucho más por entender. Trato de extender esta forma de pensar a otras fuentes de información, como el periodismo y la política, y creo que esto frecuentemente da lugar a conversaciones interesantes y de aprendizaje mutuo.

Otro ejemplo que ha salido platicando con amigos mexicanos es que muchos pensábamos que únicamente los genios trabajan en instituciones de prestigio internacional. Mi opinión sobre la gente en estos lugares no ha cambiado: es inteligente, talentosa y sobre todo perseverante; por otro lado, ahora me doy cuenta que afortunadamente he conocido mucha gente con las mismas cualidades en México.

synbioMX: Finalmente, ¿cuál ha sido el cambio en tu vida más significativo que has experimentado desde que iniciaste tu posgrado en el extranjero?

LEV: Hay muchos cambios, tanto sociales, personales como académicos. Principalmente siento que he madurado mucho y cada vez siento que me falta mucho por aprender. Personalmente, estar en el extranjero lejos de tu familia es un poco duro, pero te permite independizarte. Culturalmente, es una experiencia increíble, conoces gente de todos lados, te ves cara a cara con ideas totalmente distintas a la tuya y es muy interesante entender otras culturas y la manera en que ven las cosas. Académicamente, he sentido un gran avance, supongo que por el cambio del sistema de trabajo. He tenido que cambiar mis hábitos de estudio y he aprendido cosas de otras áreas que no tenía idea que podría entender y aprender. Estas experiencias te cambian completamente y por más que uno intente explicarlo creo que no es lo mismo que vivirlo.

QIHA: Es difícil elegir, simplemente creo que la diversidad de experiencias que me ha tocado vivir me han hecho perder miedo a los retos nuevos, aprender de lo diferente y adaptarme a situaciones desconocidas. Siento más confianza en mí y el potencial de mis sueños.


Lilia
Lilia Estrada Virrueta

Lilia Estrada Virrueta proviene de Nuevo León. Es estudiante de la Licenciatura en Biotecnología Genómica de la Universidad Autónoma de Nuevo León, y atualmente hace un intercambio en el Instituto Nacional de Ciencias Aplicadas (INSA) en Lyon, Francia.

 

 


Claudia.jpg
Claudia I. Hernández Armenta

Claudia Ivonne Hernández Armenta nació en el Distrito Federal. Es egresada de la Licenciatura en Ciencias Genómicas de la UNAM, y actualmente es estudiante de doctorado en el programa de bioinformática del Laboratorio Europeo de Biología Molecular (EMBL) y la Universidad de Cambridge. Forma parte de los fundadores de synbioMX (Red Nacional de Biología Sintética).

 

 


Porfirio.jpg
Porfirio Quintero Cadena

Porfirio Quintero Cadena es originario del estado de Veracruz. Es Licenciado en Biotecnología Genómica por la UANL, y actualmente hace el doctorado en Biologia de Sistemas en Caltech (California Institute of Technology). Forma parte del equipo de Clubes de Ciencia México.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión /  Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión /  Cambiar )

Conectando a %s